C’ est un fait : les patates douces deviennent de plus en plus populaires auprès des consommateurs québécois. La culture de cette plante tropicale peut-elle être rentable sous nos latitudes ? « Oui », dit David Wees, chercheur et conférencier au Campus Macdonald. En 2011-2012, mes collègues et moi avons utilisé du paillis de plastique noir biodégradable pour réchauffer le sol, donnant à la patate douce la longue durée de chaleur dont elle a besoin. Et nous avons de bons rendements, jusqu’à 28 tonnes par hectare. »

Un légume québécois en production ?

Afin d’évaluer le potentiel de la culture de la patate douce au Québec, Wees et son équipe de recherche ont défini la mission d’identifier les variétés adaptées aux conditions climatiques québécoises, de tester les ravageurs avec des pièges et de déterminer la meilleure distance entre les plantes et la date de récolte optimale. Grade avec de la viande jaune, avec laquelle nous avons obtenu les meilleurs rendements. » Certaines variétés de viande orange, qui sont plus populaires parmi les consommateurs, semblent également prometteuses : Beauregard, Bellevue et Orléans. Cependant, les cultures ont produit plusieurs tubercules déformés ou trop petits pour être commercialisés.

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« Pour de meilleurs résultats, nous avons fixé la densité de plantation idéale à 30 cm sur 2 m et nous avons également considéré que les tubercules préférables pour récolter les tubercules fin septembre, afin de ne pas les exposer au froid. Pour notre grand soulagement, il y avait peu d’organismes nuisibles dans nos champs, ce qui a fait de la patate douce un candidat intéressant pour l’agriculture biologique. L’incidence des insectes et des maladies est encore beaucoup plus faible au Québec qu’aux États-Unis, mais le changement climatique pourrait changer le jeu », explique M. Wees. « Bien que la culture de patates douces prometteuse au Québec, nous devons reconnaître que la récolte et la manipulation après la récolte nécessitent beaucoup de travail « , ajoute-t-il.

Très cultivé dans le monde

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La Chine représente les trois quarts de la production mondiale de patates douces. Cette plante est également largement cultivée en Afrique, y compris en Tanzanie, au Nigeria et en Ouganda. C’est un produit alimentaire de haute qualité, car son tubercule est une source importante de vitamine A, et ses feuilles sont riches en fer et en calcium. Malheureusement, les pays africains produisent principalement des variétés de viande blanche, qui sont moins riches en nutriments. En raison du climat chaud et humide, les champs africains sont sensibles aux maladies et aux insectes tels que les coléoptères de la patate douce.

Un tubercule orteil à faire

En Chine, la patate douce est principalement utilisée pour l’alimentation du bétail et pour la production de pâtes alimentaires. Aux États-Unis, il est cultivé comme légume de consommation. En plus de la production de Frites – très à la mode dans les restaurants depuis plusieurs années – il est intégré dans les muffins, scones, gâteaux, soupes, etc.

Marie-Claude Ouellet, Agence de Presse Scientifique